Comment fonctionne notre système immunitaire ?


 

Nous sommes constamment exposés aux micro-organismes présents dans l’environnement1 et qui pour la plupart « rêvent » de pénétrer dans notre corps, milieu idéal pour leur développement et leur reproduction. C’est pourquoi notre organisme possède un système de protection pour lutter contre l’invasion de ces intrus qui cherchent à coloniser notre milieu intérieur.

Qu’est-ce que le système immunitaire ?

Le système immunitaire a pour rôle de défendre l’organisme contre les infections. Lorsqu’il est envahi par un organisme étranger (virus, bactérie) ou par des corps étrangers (pollen…), le système immunitaire réagit très vite pour s’en débarrasser.

Quelle est la différence entre bactéries et virus2 ?

Les bactéries sont de petits organismes formés d’une seule cellule. Ce sont les êtres vivants les plus nombreux sur notre planète. Seules 3 % des bactéries sont dangereuses (pathogènes) pour l’homme.
 
Les virus sont les plus petits des agents infectieux. Ils sont uniquement visibles au microscope électronique. Les virus ne peuvent vivre qu’à l’intérieur d’une cellule, seul moyen pour y intégrer leur matériel génétique et s’y multiplier.

Les étapes de la réponse immunitaire

Lorsque l’organisme rencontre un intrus (virus), différents moyens sont donc mis en œuvre pour se défendre.
1ère étape : la réponse immunitaire met en jeu des barrières physiques pour se protéger d’une invasion potentielle d’intrus, puis un système de défense immédiat appelé « immunité innée » se met en place. 
2ème étape : si la réponse immunitaire innée n’a pas été assez efficace en première ligne de défense et que l’agent étranger est toujours présent, la réponse « immunitaire adaptive » se met alors en place. 
Cette deuxième ligne de défense diffère de l’immunité innée par des caractéristiques majeures :
  • elle est décalée dans le temps, elle se met en place tardivement (plus de 96 heures après le contact avec le micro-organisme),
  • elle possède une « mémoire », après une première exposition. Grâce à cela, le système immunitaire acquis reconnait les agents étrangers déjà rencontrés et il élabore contre eux des attaques encore plus énergiques et rapides1.

Le saviez-vous ?

Environ 60 % de nos cellules immunitaires sont concentrées dans l’intestin.
 

Dossier réalisé en collaboration avec Sophie Holowacz et Isabelle Guinobert, Chefs de Projets Recherche – Octobre 2014

 

1. Roitt I, Rabson A. Immunologie médicale. L’essentiel. Maloine, 2002.

 

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